财新传媒
位置:博客 > 伍治坚 > 改变世界的50大发明

改变世界的50大发明

如果我问你,这个世界上有哪些最伟大的发明?相信每个人都会有不同的答案。

我脑中首先想到的有:中国四大发明(印刷/造纸/火药/司南)、飞机、汽车、手机、电灯、抽水马桶、电脑、牛顿三大定律、相对论、等等。这个单子还可以不停的列下去。

如果想要从这么多伟大的发明中精选出50个,真是一件非常困难的事情。每一个大大小小的发明,背后都集聚了无数人的智慧和心血,改变了数以亿万计的人类的生活。


 

因此当我看到英国著名作家Tim Harford写的一本名叫《改变世界的50大发明》的书时,感到非常有趣。我最好奇的是,作者是如何选出这50个发明,以及每个发明背后有哪些不为人所知的故事。因此我邀请到该书的作者,Tim Harford,并且和他就这本书进行了一场有趣的对话

我开门见山便问Harford:你到底是怎么选这些发明的?有什么标准么?有没有一些时间限制(比如过去200年),或者地域限制(比如仅限于欧洲)?

Harford的回答是:我选的这50个发明,最早的(犁)可以追溯到7000多年以前,然后一直延续到现代(管理咨询)。在地域方面的跨度也非常大,包括中国(纸)、欧洲(柴油发动机)、非洲(M-Pesa)等各个地方。我的初衷并不是要选出最伟大的50个发明,而是想和读者们分享50个鲜为人知的故事。在我选取的这50个发明中,每一个发明的背后都有一段非常有趣的历史和故事。

举例来说,中国的四大发明之一,造纸,对于世界文明产生了深厚的影响。


 

在公元105年左右的东汉,蔡伦通过技术创新发明了造纸术。在很长一段历史时期内,该技术只在中国存在。后来到了公元500年左右,造纸术传播到朝鲜半岛。公元610年,造纸术进一步传播到日本。公元751年左右,造纸术慢慢传播到中亚地区。而欧洲地区掌握造纸术,则一直要等到1120年左右。这个时候,距离中国发明造纸术,已经过去了1000多年。

造纸术传入欧洲后,对于欧洲,乃至整个世界,都产生了革命性的深刻影响。1448年,古滕堡印刷机在德国问世。古滕堡印刷机能够以极低的成本,完成高效和大规模的印刷。从此,欧洲便踏上了告别愚昧,大踏步进入文明的崭新历史。比如在古滕堡印刷机问世后不久,德国便爆发了宗教改革(1517年),继而引发了德国的农民战争,并导致了接下来一系列深刻的历史变革(比如民族国家诞生、思想解放、等级制度瓦解等)。

如果没有造价便宜,经久耐用的纸张,古滕堡印刷术就没有用武之地。如果没有可以大规模复制的印刷术来传播进步思想,欧洲的文明开化可能就需要被推迟好多年。在造纸术传入欧洲以前,有接近一千年左右都处于相对落后愚昧的中世纪(400年~1500年左右,亦被称为黑暗时代)。而从1450年左右开始,欧洲迅速进入科技和财富大跃进的“大航海时代”。这背后关键的原因之一,就是造纸术和印刷术的普及。

接下来,我和Harford又聊到了另外一个非常有趣的发明:M-Pesa。

M-Pesa是一种基于手机的银行转账技术,在2007年由电信公司沃达丰引入非洲。


 

在那之后,M-Pesa在非洲呈现出爆炸式的增长。截至2016年12月,M-Pesa累计获得接近3000万客户,每个月需要处理6.14亿笔转账,在诸如肯尼亚,坦桑尼亚等非洲国家成为当地人转账支付的首选方案。

通过手机进行转账和支付的M-Pesa,能够在非洲获得如此巨大的成功,其关键的原因之一,恰恰是非洲很多国家的银行支付系统比较落后。在这些国家,几乎没有人使用信用卡,银行的电子转账和互联网转账也不普及。但是,手机在这些国家的普及率则要高得多。因此,基于手机的转账技术M-Pesa,完成了“弯道超车”,取代银行成为大家转账支付的主要手段。

这种“后发制人”的商业成功,和中国的“微信支付”/“支付宝”非常相似。在如今的中国,只要带着智能手机,口袋里即使没有一分钱,也能走遍天下都不怕。基于微信和支付宝的智能手机支付,已经成为大部分中国人生活中不可或缺的一部分。在过去的短短十年中,中国实现了“后发制人”,成功超越英美等发达国家,成为世界上移动支付最为发达的国家。

在Harford列举的50大发明中,我注意到有一个非常特别:宜家的比利书柜(Billy Bookcase)。

一般来说,我们能够想到的最伟大的发明,都是非常复杂的。不管是飞机、汽车,还是手机、钟表,都需要极高的智慧以及复杂的工艺才可能实现。和这些发明相比,比利书柜好像就是非常简单的几块木板而已。

但事实上,比利书柜的伟大之处,就在于其简单。据估计,目前全世界大概有6000多万个比利书柜,大约每100个地球人就有一个比利书柜。比利书柜的售价大约在40~50美元左右,大多数中产家庭都可以负担。任何一个人买回来一个比利书柜,只要顺着包装盒中的操作指南,就可以很快把一个书柜组装完毕。廉价、标准化、运输便捷、组装简易、外观优美,等等这些优点加在一起,让比利书柜成为这个世界上最受欢迎的书柜,背后的智慧和道理值得我们思考。

在Harford的书中,还有不少其他非常有趣的发明,比如管理咨询、指数基金、一次性剃须刀、保险、电池、护照等等。有兴趣的朋友可以去翻阅原书。

在我和Harford的对话中,我们特地谈到他对“发明家”的看法。在人类历史上,有不少让人景仰的举世闻名的发明家,比如发明蒸汽机的瓦特,发明苹果电脑的乔布斯,发明电灯泡的爱迪生,等等。有时候我们禁不住会想,如果没有这些发明家,我们的世界是否会变得非常不一样?

但是在Harford看来,任何一个发明的背后,都不是一个单独的个人,而是众人的智慧。


 

举例来说,说起蒸汽机,大家头一个想到的发明家就是詹姆斯·瓦特。但事实上,英国发明家Thomas Newcomen早在瓦特好多年前就发明了第一台商用蒸汽发动机。说起电灯泡,连小学生都知道其发明者是托马斯·爱迪生。但事实上,英国化学家Joseph Swan比爱迪生更早发明了电灯。

在每一个伟大的发明背后,都隐藏着一大群众人的智慧。我们大多数人在新闻媒体上看到的,只是站在前台的一两个“英雄”,但这远不能代表事实的真相。对于这些改变世界的发明来说,时势造英雄的说法,更加符合历史真相。

希望对大家有所帮助。

【伍治坚证据主义之小乌龟资产配置网络公开课开播啦!该课程适合想要完整学习金融投资知识的大学生和刚工作两三年的年轻读者,以及想要自己动手DIY资产配置的70/80后。】

伍治坚是小乌龟投资智慧系列《如何在投资中以弱胜强》和《投资丛林生存法则》的作者。


 

数据来源:

Tim Harford (Writer): Fifty inventions that shaped the modern economy

https://www.thoughtco.com/invention-of-paper-195265

推荐 7