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美国债务危机的来龙去脉

作为世界头号强国,美国的债务问题经常登上各大报纸的头条被很多人关注。今天就来详细讲讲这个问题。
 
 
上面那张图显示的是美国政府的总债务:在2010年的时候就有差不多14 Trillion USD (14万亿美元)。从历史趋势上来看,美国在二战结束以后其债务就不断上升,几乎没有下降过。当然从债务/GDP的比率来看,目前的债务水平还不及历史最高水平(即二战时)。
 
 
由于债台高筑,几乎每个总统在任期间都需要在国会中通过提高债务上限的法令。这个做法在小布什当政期间达到了高潮:几乎每年都要提高政府可以负债的上限。
 
美国的债务,是不是一个问题?可否定义为危机?这个问题本身是有很大的争议的。即使在很多专家之间,他们的意见也大相径庭。
 
 
英国著名的经济学家,曼彻斯特大学教授,曾经是英国财政部智库专家的Diane Coyle的观点是:美国的债务是个大问题。不光美国,其他所有发达国家都有债务问题,但是美国的债务问题尤甚。
 
 
有正方就有反方。美国政府外交官,曾经是小布什总统的幕僚的Richard Haass就持有完全相反的观点:美国政府的债务问题是政治选择以及美国国会无法达成妥协的产物,但这并不是一场危机,因为这个问题完全可以被解决。我们只需要坐下来达成协商如何将它解决。
 
正反两方都有知名专家领衔,他们说的也似乎都很在理,那么究竟谁对谁错呢?要解答这个问题,我们需要从美国债务的由来说起。
 
大致来讲,美国的债务问题的由来,可以归纳为三个主要原因:历史,政治和文化。下面我们就来逐一解释一下。
 
1) 历史原因
 
 
根据Richard Haass的总结,造成美国债务问题的历史原因有以下几条:
 
1. 在小布什总统在任期间,美国政府连续降低税率。
 
 
小布什在2001年和2003年两次签署法令降低美国的所得税率。从普通民众的角度来看,降低所得税肯定是最受欢迎的政策之一,因为每个人需要上缴的所得税都低了。当然很多人可能没有意识到的是(如上图所示),越是降税,收入高的群体(富人)从降税中得到的好处就越多。
 
2. 联邦政府的支出逐年递增
 
 
正所谓家大业大,美国政府在当家方面可能并不擅长精打细算。从上图可以看出,政府的支出就是一条单方向的上升直线。在布什当政期间美国出兵伊拉克和阿富汗,这两场战争就烧了不少钱。再加上2008年由于发生了金融危机,政府支出(比如失业补助金等等)一下子增加好多,更是雪上加霜。
 
3. 国防安全开支
 
 
Haass在上面提到的第三点是,由于9/11的发生,美国在国防和安全(比如中央情报局等)方面的开支也剧增。从上图中你可以看到,美国的军费开支在2001年(9/11发生的那一年)以后急速飙升。
 
 
一方面是收入减少(减税),另一方面是开支增加(战争和金融危机),赤字就这么来了。而为了维持政府职能部门的日常运作,美国政府不得不借越来越多的债。
 
2) 政治原因
 
除了上面提到的历史原因,政治原因对美国政府日渐膨胀的债务问题也起到了推波助澜的作用。
 
 
美国著名的经济学家,“休克疗法”的创始人Jeffrey Sachs认为,美国政治大选的经费主要由富豪和大公司提供。而这些富豪和大公司在提供了竞选经费后,想方设法影响国会来降低税率,这样一种恶性循环是造成今天美国债务问题的罪魁祸首之一。
 
 
从上图中你就可以看出,美国每年在国会选举,以及每四年一次花在总统选举上的金额水涨船高,逐渐递增。而在上面右图中则显示,那些在竞选人和党派(共和党/民主党)之外的竞选经费赞助也是越来越多。也就是说有越来越多的利益集团往竞选活动中砸钱以谋取自己的利益。
 
金钱对于政治的影响,自然而然的催生出一个行业叫做Lobbying(游说)。这些游说集团大多位于美国首都华盛顿,他们的主要工作就是为一些利益集团去游说国会议员影响立法。
 
 
上图显示的是美国著名记者Anne Applebaum。她曾经是Economist杂志和Washington Post的编辑,出版过多本关于社会主义东欧国家的书籍并获得过普利策奖。
 
Applebaum认为:由于美国崇尚言论自由,很难去禁止游说集团给国会议员输送金钱利益。因为从法律上来说,每个人都有给钱的自由:我想给谁就给谁,这也是民主制度的一部分。
 
 
 
另一个政治原因是美国两党(共和党/民主党)之间的僵持。在很多问题上,两党几乎是屁股决定立场,在任何问题上都无法达成统一意见,因此让债务问题雪上加霜。
 
 
比如从上图中你可以看到,共和党(红线)越来越保守,而民主党(蓝线)则越来越倾向自由。两党的分歧越来越大,因此在很多问题上的主张完全不能融合,找不到一丝妥协的余地。
 
3)文化原因
 
除了上面提到的历史和政治原因,文化原因对于美国债务问题的形成也值得一提。
 
 
Applebaum认为,政府有很多补助项目,被很多人钻了空子滥用。这是造成美国政府开支过大的原因之一。
 
有些朋友可能会说:就算美国政府举债过多,这也未必是个问题啊。一来美国政府的债务都是本币(美元),任何时候都可以通过印钞偿还;二来反正欠的都是外国(比如中国政府),大不了赖账不还,反正损失的又不是债务人(美国)。
 
 
严格来讲,美国国债最大的持有人是美国人自己(比如美联储,美国的社会保险基金,养老金基金等)。当然美国国债也有很多外国持有人,其中最大的持有国是中国和日本。
 
那么这些美国人是怎么看待这个问题的呢?
 
 
 
上面提到的Richard Haass,对这个问题还是比较担忧的。他提到:以前美国政府官员像全世界宣传“华盛顿共识”。现在我们自己都面临这么大的债务问题,再向别人输出我们的价值观就比较难了。长期来看这对于美国可不是一件好事。
 
 
比如中国和美国如果在台湾问题上有摩擦,那么有可能中国将以持有的美国国债作为筹码来影响政治上的谈判。可见美国的政治人物对于中国持有那么多美国国债还是有一定顾虑的。
 
 
而在Sachs看来,如果美国的债务问题不早点得到解决,那么其在世界经济中的地位和影响力会受到极大的影响。目前的美国对于世界的影响过分依靠其军事实力,但军事干预既费钱又无效,因此美国政府需要反思他们的外交策略。
 
当然,在2016年美国总统大选结果揭晓之前,可能两党都没有心思去思考这个问题。由于目前美国两党势如水火的对立关系,因此要彻底解决美国的债务问题,可能不得不至少等到2017年新总统上台,并依靠其政治智慧来弥合两党之间的裂缝,达成一个大家都可以妥协接受的解决方案。
 
希望对大家有所帮助。
 
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